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探索火星50多年 NASA到底在找什么?

2017-9-17 11:39| 发布者: kevin| 查看: 122| 评论: 0

摘要:   当地时间2017年3月21日,美国白宫,美国总统特朗普在白宫办公室签署NASA授权法案,将NASA预算增加到195亿美元用于外太空和火星探索。2010年3月4日,美国“机遇号”火星探测车拍摄的图片,它在准备对观测目标进行 ...

  当地时间2017年3月21日,美国白宫,美国总统特朗普在白宫办公室签署NASA授权法案,将NASA预算增加到195亿美元用于外太空和火星探索。

2010年3月4日,美国“机遇号”火星探测车拍摄的图片,它在准备对观测目标进行第一次自由选择。

  当地时间2012年10月11日,美国航天局宣布,“好奇号”火星车发现的一块被命名为“杰克”的火星石,其矿物构成不同于此前在火星上发现的其他岩石,而是类似地球内部产生的岩浆岩。

1976年维京一号探测器拍摄到的人脸样子的阴影照片。

  当地时间2017年1月18日,据NASA官网公布,“好奇号”火星车对一个新发现的自然构造进行了探索,这是一块布满交叉裂纹的岩石,研究者认为,这些脊状裂纹很可能就是泥裂(或称“干缩裂缝”),若这一解读成立,那这将是第一处由“好奇号”火星车证实的泥裂痕迹。

  美国航天局(NASA)称在火星表面发现了有液态水活动的“强有力”证据。不过,关于火星有水的猜测已经不是什么新话题。自1965年美国的“水手4号”飞过火星,人类探索火星已经50多年。更准确地说,美国航天局或其他国家的机构,到底想找到什么?火星有水,然后呢?事实上,除了水和生命,火星还可能藏有更大的秘密。

  NASA证实火星有液态水

  与探测生命迹象相比,火星是否存在水的问题更受关注。人们普遍认为,水是生命存在的前提。美国航天局2015年9月召开新闻发布会,发言人名单中佐治亚理工学院博士生卢恩德拉奥杰哈的出现把重大新闻“剧透”了8成。没错,又是水。更准确地说,美国航天局宣布的重大新闻,关键词并非是“发现”,而是“证实”:在“某些情况下,火星上有液态水存在”。

  而奥杰哈2011年借助美国火星勘测轨道飞行器的观测数据,在火星表面关于现今火星液态水活动的发现,则被认为是火星表面现存液态水活动迄今最直接的证据。“恭喜!这是人类第1000次在火星发现水,”就连火星勘测轨道飞行器著名科学家艾尔弗雷德麦克尤恩也喜欢开这个行星科学家圈流行的玩笑。的确,这不是科学家第一次在火星发现水。早就有科学家发现,火星曾有面积比北冰洋还大的海洋,火星北极存在冰冻水……不过,奥杰哈的发现,关键词不再是“曾经”或者“冰”,而是“现在”和“液态”。

  有水就意味有生命?

  可是,找到这种含盐量极高的“卤水”有什么了不起?麦克尤恩指出,依据人类现有的认知,在地球上有水的地方,几乎就会有生命存在。这并不是人类在火星第一次找到生命可能存在的线索。“好奇”号火星车此前已在火星发现了来源未知的甲烷气体以及其他有机分子,并被广泛认为是原始生命存在的潜在迹象,但科学家认为,这不足以证明火星上曾经有微生物存在。

  另外,不容忽视的是,寻找一些对生命存活有致命负面作用的物质也在美国的火星探测计划中。2008年,美国“凤凰”号探测器曾在火星土壤中检测到了高氯酸盐,在火星上发现这种化合物让不少对“火星生命”抱有希望的科学家大呼失望。因为高氯酸盐是一种强氧化物,通常会对微生物的存活不利。地球上也自然存在少量高氯酸化合物,但通常在沙漠等荒芜地质环境中。

  但不管怎样,求证液态水的存在让“火星生命”的猜测更进一步。尽管奥杰哈的发现也不能直接证明地外生命的存在,但航天局副局长约翰格伦斯菲尔德指出,确定火星有液态水的存在,即使只是来源不明的“卤水”,也将大幅增加火星微生物类生命存在的可能性。

  火星或许保存了关于我们自身的秘密

  问题来了。在一个人类迄今无法到达的遥远星球上,费尽周折,找到肉眼看不见、更不能进行对话的微生物到底有什么意义?有时候,最重要的信息恰恰通过最细微的事物传递。微生物就是一例。极端环境将它们推向生命存活的边缘,而或许只有它们才有可能携带密钥,坚守下去,回答“人类是否孤独”,甚至“我们来自哪里”这样的问题。

  不少科学家相信,微生物或许就存在太阳系的某个角落。木卫二、木卫三、土卫二和土卫六已经发现了冰冻表面下有水的证据,甚至还发现了间歇泉和温泉,这些巨大的“温泉浴场”或许就是它们的家园。板块运动、侵蚀和气候变化,已将几十亿年前的地球记录深藏起来。

  科学家认为,人类或许可以在火星上尝试寻找人类起源的蛛丝马迹,火星或许保存了关于我们自身的秘密。无论人类将来在火星上找到的答案是什么,一个可以衡量生命的新标准也许都有可能就此建立。探索火星,探索宇宙,或许就是人类在不断寻找自己。


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